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智能

研发 5 年、原型机高 1 米……HomePod 是怎么被研发出来的?

周韶宏2017-11-23 06:58:32

直到现在,HomePod 也和以 Siri 为基础的个人助理没什么关系。

HomePod 最早是几个 Mac 音频工程师鼓捣出的业余项目,五年的研发时间,苹果态度左右摇摆,最终 HomePod 晚于 Echo 三年时间推出。

这是彭博社最近拿到的 HomePod 研发细节,这款智能音响今年 6 月份在苹果开发者大会上发布,原本定于今年底正式上市,但上周这个日期被莫名其妙地延迟到了 2018 年。

从已经曝光的故事看,HomePod 项目经过了多次调整,无论是产品本身,还是做不做智能音响的决策,苹果一直以来似乎模棱两可、左右摇摆。

2012 年项目刚刚开始,工程师的目的是开发一款具备“Beam Forming”技术的音响产品,重点在音质而和“智能”无关。这项技术简单来说就是将声音传到特定的位置,从而在空间内创造出 3D 音频的声效。

最早的原型形态各异,其中一个看起来像是带着网罩的面板,还有一个高度近 1 米,是目前 HomePod 高度的 5 倍,里面塞了数十个扬声器。

苹果会鼓励员工在工作之外搞点发明创造,HomePod 起初就是这样的业余项目。两年之后 HomePod 才有一个名为“B238”的正式代号,项目归属苹果的配件部门。

接下来,它像其他新产品一样进入实质研发。苹果在一个特别设计的音频实验室中测试产品原型,模拟不同的生活场景,比如宿舍、客厅、工作室……

到 2014 年底,亚马逊发布了 Echo 智能音响,当时苹果的工程师半开玩笑地说是谁把他们的点子透露给了亚马逊,然后买来一台 Echo 拆开研究。他们发现 Echo 的音质并不好,于是继续以音质为目标做自己的项目。

按照彭博社的说法,接下来两年 HomePod 的研发进程被一再打乱,苹果对音响项目做了多次取消、拖延又恢复,产品也经历了多次调整。领导层有人认为这款产品很难在苹果生态中找到合适的位置。

最终苹果作出决策推进项目,理由是可以提高用户的忠诚度。到 2016 年,产品原型离开实验室在员工的家里做测试,苹果还从 Apple Store 挑选了一些雇员参与到测试工作。

与此同时 Echo 的销量已经超过千万,自称有“数万个”技能。苹果的音响走了另一条路径,尽管 Siri 已经是推出多年的语音产品,但 Siri 团队被告知 HomePod 只和音质有关,虽然可以用语音唤醒,但它“不是个人助理”。

知情人士说,直到今年 HomePod 也只是 Siri 团队 4-5 个工作中的其中一项,优先级不高。

苹果最终呈现出的产品定位也是如此,HomePod 强调音质,和 AirPod 一样,使用的时候也需要连接 iPhone,虽然有独立芯片但运算也在手机上进行。相比之下亚马逊 Echo 是一台独立的计算机,开发者还能基于此开发各种应用。

HomePod 目前来看还只是一个配件,“这真是错失了一次大好的机会?!币晃荒涿险哒庋?。


题图来自现场拍摄

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